Great Freeze drev de första människorna ut ur Europa

By | August 11, 2023

  • Av Pallab Ghosh
  • vetenskapskorrespondent

bildkälla, PHILIPPE PSAILA/BIBLIOTEKET FÖR VETENSKAPLIGA BILDER

Bild undertext,

Rester av en tidig mänsklig art känd som Homo erectus har hittats i Europa som går tillbaka till 1,4 miljoner år sedan.

En stor frysning som tidigare var okänd för vetenskapen drev de första människorna ut ur Europa i 200 000 år, men de anpassade sig och återvände, visar ny forskning.

Havsediment från 1,1 miljoner år sedan visar att temperaturen plötsligt sjönk med mer än 5°C, säger forskare.

De säger att våra tidigaste förfäder inte kunde ha överlevt eftersom de inte hade någon värme eller varma kläder.

Fram till nu var konsensus att människor hade funnits i Europa kontinuerligt i 1,5 miljoner år.

Bevis för den stora frysningen finns i havsbottensediment utanför Lissabons kust i Portugal. Skikten deponeras varje år, vilket är ett rekord av havsförhållanden vid den tiden. De innehåller också pollenkorn som är ett register över växtlighet på jorden.

Forskare vid IBS Center for Climate Physics i Busan, Sydkorea, körde datormodellsimuleringar med sedimentdata. De fann att den genomsnittliga vintertemperaturen sjönk i många områden i Europa långt under fryspunkten, även i det annars mildare Medelhavet.

En nedgång av den storleken kanske inte verkar så allvarlig med dagens mått mätt, där de flesta har tillgång till lite värme, kläder och mat, men det var inte fallet då, enligt professor Axel Timmermann, chef för gruppen.

“Tidiga människor var ännu inte väl anpassade för att hantera sådana extrema förhållanden”, sa han. “Det finns inga direkta bevis för att de skulle kunna kontrollera branden vid denna tidpunkt. Därför måste de extremt kalla och torra förhållandena i Europa och motsvarande brist på mat ha utmanat människans överlevnad kraftigt.”

De äldsta kända mänskliga kvarlevorna i Europa går tillbaka till cirka 1,4 miljoner år sedan och återfanns från det som nu är Spanien. De föreslår att en art av tidiga människor känd som Homo erectus, som har sitt ursprung i Afrika, nådde Europa via sydvästra Asien vid den tiden.

Professor Chronis Tzedakis från University College London, som ledde forskningen, vände sig till experter på tidiga mänskliga bosättningar för att se om teorin att frysningen hade drivit dem ut ur Europa stöddes av fossila och arkeologiska bevis.

Efter en noggrann genomgång fann de att det fanns mänskliga kvarlevor som går tillbaka till 1,1 miljoner år sedan i Spanien, sedan ett gap fram till omkring 900 000 år sedan, perioden från vilken stenverktyg och fotspår i antika leror hittades i Happisburgh, Norfolk, England .

På grund av brist på fossila bevis är det oklart vilka arter av människor som fanns i Happisburgh, men senare lämningar i andra delar av Europa tyder på att de kan ha varit en mer avancerad art som kallas Homo antecessor.

bildkälla, Martin Bates

Bild undertext,

Fotspår på Happisburgh-stranden är möjligen från en familj som letar efter mat

Den stora frysen var över när de första människorna gick in i Happisburgh, men det var fortfarande kallt – kallare än det är i den delen av Europa idag. Enligt professor Nick Ashton vid British Museum tros dessa tidiga människor ha anpassat sig tillräckligt för att klara de kallare förhållandena för att kunna komma och stanna i Europa.

“Detta kunde ha utlöst evolutionära förändringar hos människor, som ökat kroppsfett som isolering eller ökat hår”, sa han till BBC News.

“Det kunde också ha lett till teknisk utveckling som förbättrade jakt- eller sopförmåga och förmågor för att skapa mer effektiva kläder och skydd.”

Det kan ha varit dessa framsteg som gjorde det möjligt för människor att klara av på varandra följande perioder av extrem kyla och ockupera delar av Europa kontinuerligt sedan dess, enligt professor Chris Stringer vid Naturhistoriska museet.

“Europa var ett laboratorium för mänsklig anpassning”, sa han.

“En mer motståndskraftig art återvände till Europa eftersom den lärde sig att överleva bättre, eller så var det en annan art som hade mer sofistikerade beteenden som gjorde att de kunde anpassa sig.”

Happisburgh-människan kan ha utvecklats till neandertalare, som var väletablerade för 400 000 år sedan.

Vår egen art, Homo sapiens, tros ha utvecklats i Afrika för cirka 400 000 år sedan. Vi etablerades i Europa för 42 000 år sedan, och vi existerade kort med neandertalarna innan de dog ut för cirka 40 000 år sedan.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *